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Nil

par Eri Digital Ltd Collaborator février 16, 2020

Nil

 

Définition

Nile Delta (by Jacques Descloitres (NASA), CC BY-NC-SA)

Le plus long fleuve du monde, situé en Égypte, le Nil coule sur 6 650 kilomètres vers le nord jusqu'à la mer Méditerranée (une direction très inhabituelle pour un fleuve). Il était considéré comme la source de vie par les anciens Égyptiens et a joué un rôle essentiel dans l'histoire du pays. Le Nil coule à partir de deux sources distinctes : le Nil blanc de l'Afrique équatoriale et le Nil bleu des hautes terres d'Abyssinie. L'historien Waterson note que "le Nil a joué un rôle essentiel dans la création de l'Égypte, un processus qui a commencé il y a environ cinq millions d'années lorsque le fleuve a commencé à couler vers le nord en Égypte" (7-8). Des colonies permanentes se sont progressivement installées le long des rives du fleuve à partir de 6000 avant J.-C. et ce fut le début de la civilisation et de la culture égyptiennes qui devinrent le premier État-nation reconnaissable au monde vers 3150 avant J.-C. Comme le Nil était considéré comme la source de toute vie, de nombreux mythes parmi les plus importants des Égyptiens concernent le Nil ou en font une mention significative ; parmi ceux-ci, l'histoire d'Osiris, d'Isis et de Seth et comment l'ordre a été établi dans le pays.

Le Nil dans le mythe d'Osiris

Parmi les récits les plus populaires de l'Égypte ancienne concernant le Nil, on trouve celui du dieu Osiris et de sa trahison et de son meurtre par son frère le dieu Seth. Set était jaloux du pouvoir et de la popularité d'Osiris et l'a donc piégé pour qu'il s'allonge dans un cercueil élaboré (sarcophage) en prétendant qu'il le donnerait en cadeau à celui qui s'y adapterait le mieux. Une fois Osiris à l'intérieur, Set a fait claquer le couvercle et a jeté Osiris dans le Nil. La femme d'Osiris, Isis, est partie à la recherche du corps de son mari afin de lui donner une sépulture digne de ce nom et, après avoir cherché dans de nombreux endroits, elle est tombée sur des enfants jouant près du Nil qui lui ont dit où trouver le cercueil. De cette histoire découle l'ancienne croyance des Égyptiens selon laquelle les enfants possédaient le don de divination car ils étaient capables de dire à la déesse quelque chose qu'elle ne pouvait pas découvrir elle-même.

Le cercueil flotta le long du Nil jusqu'à ce qu'il se loge dans un arbre à Byblos (en Phénicie) qui poussa rapidement autour et l'enferma. Le roi de Byblos admirait cet arbre fort et robuste et le fit amener à sa cour et l'ériger en pilier. Lorsqu'Isis arriva à Byblos, au cours de ses recherches, elle reconnut que le corps de son mari se trouvait à l'intérieur de l'arbre et, après s'être attachée au roi, elle demanda le pilier comme une faveur. Isis ramena alors son mari mort en Égypte pour le ramener à la vie. Cette séquence d'événements inspirera la colonne Djed, un symbole qui apparaît dans l'architecture et l'art égyptiens tout au long de l'histoire du pays, et qui symbolise la stabilité. Le Djed, selon certaines interprétations, représente la colonne vertébrale d'Osiris lorsqu'il était enfermé dans l'arbre ou, selon d'autres, l'arbre lui-même dont Isis a retiré le corps d'Osiris pour le ramener à la vie.

De retour en Égypte, Isis a laissé Osiris dans son cercueil au bord du Nil pour préparer les herbes et les potions qui le ramèneront à la vie. Elle a laissé sa soeur, Nepthys, pour garder le corps de Seth. Cependant, Seth, apprenant qu'Isis était partie à la recherche d'Osiris, cherchait lui-même le corps. Il tomba sur Nepthys et la força à lui dire où était caché le corps de son frère. Le trouvant, il découpa le cadavre en morceaux et les dispersa dans toute l'Égypte. Lorsqu'Isis revint pour ranimer son mari, Nepthys avoua en larmes ce qui s'était passé et jura d'aider sa soeur à découvrir ce que Seth avait fait du corps d'Osiris.

Isis et Nepthys sont partis à la recherche des restes d'Osiris et, partout où ils ont trouvé un morceau de lui, ils l'ont enterré selon les rituels appropriés et ont érigé un sanctuaire. Cela explique les nombreuses tombes d'Osiris dans l'Égypte ancienne et aurait également permis d'établir les nomes, les trente-six divisions territoriales de l'Égypte ancienne (semblables à un comté ou une province). Partout où une partie d'Osiris était enterrée, un nome finissait par se former. Elle réussit à trouver et à enterrer chaque partie de lui, à l'exception de son pénis que Seth avait jeté dans le Nil et qui avait été mangé par un crocodile. C'est pour cette raison que le crocodile fut associé au dieu de la fertilité, Sobek, et quiconque était mangé par un crocodile était considéré comme chanceux dans une mort heureuse.

Comme il était incomplet, Osiris ne pouvait pas revenir à la vie mais devint Seigneur de l'au-delà et Juge des morts. Le Nil, qui avait reçu le pénis d'Osiris, fut rendu fertile grâce à cela et donna la vie aux habitants de la terre. Le fils d'Osiris, Horus, a vengé son père en battant Seth et en le chassant de la terre (dans certaines versions du conte, en le tuant) et a ainsi rétabli l'équilibre et l'ordre dans la région. Horus et Isis ont alors régné en maître sur la terre en harmonie.

Importance pour l'Égypte

Grâce à ce mythe et à d'autres semblables, le Nil a été présenté aux anciens comme la source de toute vie en Égypte et une partie intégrante de la vie des dieux. La Voie lactée était considérée comme un miroir céleste du Nil et on croyait que le dieu soleil Râ y faisait passer son bateau. Les dieux étaient intimement impliqués dans la vie des anciens Égyptiens et l'on croyait qu'ils étaient à l'origine des crues annuelles du fleuve qui déposaient la terre noire fertile le long des rives arides. Selon certains mythes, c'est Isis qui a enseigné au peuple les techniques de l'agriculture (dans d'autres, c'est Osiris) et, avec le temps, le peuple développerait des canaux, l'irrigation et des systèmes sophistiqués pour travailler la terre. Le Nil était également une ressource récréative importante pour les Égyptiens.

 

LE NIL ÉTAIT CONSIDÉRÉ PAR LES ANCIENS COMME LA SOURCE DE TOUTE VIE EN ÉGYPTE ET COMME UNE PARTIE INTÉGRANTE DE LA VIE DES DIEUX.

 

Ancient Egypt

L'Égypte ancienne
par Jeff Dahl (CC BY-SA)

Outre la natation, les gens appréciaient les joutes aquatiques au cours desquelles des équipes de deux hommes en canoë, un "combattant" et un "rameur", s'affrontaient pour essayer de faire tomber le combattant de l'autre. Un autre sport fluvial populaire était la course de bateaux et les démonstrations d'adresse telles que celles décrites par le dramaturge Romain Sénèque le Jeune (1er siècle de notre ère) qui possédait des terres en Égypte:

" Les gens embarquent [sur le Nil] dans de petites embarcations, deux par bateau, et l'un rame pendant que l'autre évacue l'eau. Puis ils sont violemment ballottés dans les rapides déchaînés. Ils atteignent enfin les chenaux plus étroits et, emportés par la force du fleuve, ils contrôlent à la main le bateau qui se précipite et plongent tête baissée dans la grande terreur des spectateurs. On pourrait croire avec tristesse qu'ils sont maintenant noyés et submergés par une telle masse d'eau, alors que loin de l'endroit où ils sont tombés, ils jaillissent comme d'une catapulte, toujours en navigation, et la vague qui s'affaisse ne les submerge pas, mais les transporte vers des eaux calmes."

Le fleuve est devenu connu comme le "Père de la vie" et la "Mère de tous les hommes" et était considéré comme une manifestation du dieu Hapi, qui a béni la terre de la vie, ainsi que de la déesse Maât, qui incarnait les concepts de vérité, d'harmonie et d'équilibre. Le Nil était également lié aux anciennes déesses Hathor et, plus tard, comme on l'a vu, à Isis et Osiris. Le dieu Khnoum, qui est devenu le dieu de la renaissance et de la création dans les dynasties suivantes, était à l'origine le dieu de la source du Nil qui contrôlait son débit et envoyait la crue annuelle nécessaire dont le peuple dépendait pour fertiliser la terre.

Source de vie

Sous le règne du roi Djoser (vers 2670 avant J.-C.), le pays a été frappé par la famine. Djoser a fait un rêve dans lequel le dieu Khnoum est venu le voir pour se plaindre que son sanctuaire sur l'île d'Eléphantine, dans la rivière, était tombé en ruines et qu'il était mécontent de cette négligence. Le vizir de Djoser, Imhotep, a suggéré au roi de se rendre à Eléphantine pour voir si le message du rêve était vrai. Djoser trouva le sanctuaire du temple en mauvais état et ordonna de le reconstruire et de rénover le complexe qui l'entourait. Par la suite, la famine a été levée et l'Égypte est redevenue fertile. Cette histoire est racontée sur la stèle de la Famine de la dynastie ptolémaïque (332-30 avant JC), longtemps après le règne de Djoser, et témoigne du grand honneur que le roi avait encore à l'époque. Elle illustre également l'importance de longue date du Nil pour les Égyptiens, dans la mesure où le dieu du fleuve, et aucun autre, devait être satisfait pour que la famine prenne fin.

Le Nil fait toujours partie intégrante de la vie, de la tradition et du commerce égyptiens et les Égyptiens disent que, si un visiteur regarde un jour la beauté du Nil, son retour en Égypte est assuré (une affirmation qui remonte également à l'Antiquité). Sénèque a décrit le Nil comme une merveille étonnante et un "spectacle remarquable" et c'est une opinion partagée par de nombreux écrivains de l'Antiquité qui ont visité cette "mère de tous les hommes" d'Égypte ; une opinion partagée par beaucoup de ceux qui la vivent encore aujourd'hui.

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