Le commerce en Egypte antique

Le commerce en Egypte antique

de lecture - mots

LE COMMERCE À L'ÉPOQUE DES PHARAONS

Le commerce a toujours été un élément vital de toute civilisation, que ce soit au niveau local ou international. Quel que soit le nombre de biens que l'on possède, que ce soit en tant qu'individu, communauté ou pays, il y aura toujours quelque chose qui manquera à quelqu'un et qu'il devra acheter par le biais du commerce avec un autre. L'Égypte antique était un pays riche en ressources naturelles, mais elle n'était pas encore autosuffisante et devait donc compter sur le commerce pour se procurer les biens et les luxes nécessaires.

Le commerce a commencé à la période prédynastique en Égypte (vers 6000 - 3150 av. J.-C.) et s'est poursuivi dans l'Égypte romaine (30 av. J.-C. - 646 av. J.-C.). Pendant la plus grande partie de son histoire, l'économie de l'Égypte antique a fonctionné selon un système de troc sans argent liquide. Il a fallu attendre l'invasion perse de 525 avant J.-C. pour qu'une économie monétaire soit instaurée dans le pays. Avant cette époque, le commerce était florissant grâce à un échange de biens et de services basé sur un standard de valeur que les deux parties considéraient comme équitable.

1) Le Deben, l'ancêtre du dollars 

Le commerce en Egypte antique

 

Les biens et les services étaient évalués sur une unité connue sous le nom de deben. Selon l'historien James C. Thompson, le deben "fonctionnait à peu près comme le dollar en Amérique du Nord aujourd'hui pour faire connaître le prix des choses aux clients, sauf qu'il n'y avait pas de pièce de monnaie deben" (Egyptian Economy, 1). Un deben était "environ 90 grammes de cuivre ; les articles très chers pouvaient également être évalués en débens d'argent ou d'or avec des changements de valeur proportionnels" (ibid). Si un parchemin de papyrus coûtait un deben, et qu'une paire de sandales valait également un deben, la paire de sandales pouvait être échangée équitablement contre le parchemin de papyrus. De la même manière, si trois cruches de bière coûtaient un deben et qu'une journée de travail valait un deben, alors on pouvait équitablement payer trois cruches de bière pour une journée de travail.

 

2) Du commerce local au commerce international

Le commerce a commencé entre la Haute et la Basse-Égypte, et entre les différents districts de ces régions, avant l'unification vers 3150 avant J.-C. À l'époque de la première dynastie d'Égypte (vers 3150 - 2890 av. J.-C.), le commerce était déjà établi depuis longtemps avec la Mésopotamie. Les rois de la Première Dynastie ont établi un gouvernement central fort dans leur capitale, Memphis, et une bureaucratie s'est rapidement développée pour gérer les détails de la gestion du pays, y compris le commerce avec les terres voisines. La Mésopotamie a été l'un des premiers partenaires commerciaux dont l'influence sur le développement de l'art, de la religion et de la culture égyptienne a été notée, contestée et débattue par de nombreux spécialistes au cours du siècle dernier. Il semble toutefois évident que la culture mésopotamienne antérieure - en particulier la culture sumérienne - a eu un impact significatif sur le développement de la culture égyptienne.

Le commerce en Egypte antique

L'art égyptien antique, pour ne citer qu'un exemple, témoigne de cette influence. L'égyptologue Margaret Bunson note que la célèbre Palette de Narmer de la Première Dynastie "avec sa représentation de monstres et de serpents enlacés au long cou est de conception typiquement mésopotamienne" (267). Bunson note également que des manches de couteaux et des sceaux cylindriques de Mésopotamie ont été trouvés en Égypte datant d'environ la même période et dont les motifs ont été utilisés par des artisans égyptiens plus tard.

À l'époque de la première dynastie, le commerce international avait été initié avec les régions du Levant, de la Libye et de la Nubie. L'Égypte avait une colonie de commerce à Canaan, un certain nombre en Syrie, et encore plus en Nubie. Les Égyptiens étaient déjà passés de la construction de bateaux en roseau de papyrus à celle de bateaux en bois, qui étaient régulièrement envoyés au Liban pour le cèdre. La route commerciale terrestre à travers le Wadi Hammamat passait du Nil à la mer Rouge, les marchandises étaient emballées et attachées à l’arrière des ânes.

Si nombre de d’accords commerciaux ont été conclus par le biais de négociations pacifiques, certains ont été établis par une campagne militaire. Le troisième roi de la Première Dynastie, Djer (vers 3050-3000 avant J.-C.), a dirigé une armée contre la Nubie, et acquit des centres commerciaux précieux. La Nubie était riche en mines d'or et, en fait, tire son nom du mot égyptien pour l'or, nub. Plus tard, les rois continueront à maintenir une forte présence égyptienne à la frontière pour assurer la sécurité des ressources et des routes commerciales. Khasekhemwy, le dernier roi de la deuxième dynastie d'Égypte (vers 2890 - vers 2670 avant J.-C.), a mené des campagnes en Nubie pour réprimer les rébellions et sécuriser les centres commerciaux et ses méthodes sont devenues la norme pour les rois qui lui ont succédé.

L'un des plus importants centres commerciaux de Nubie est désigné dans les textes égyptiens sous le nom de Yam. Pendant l'Ancien Empire (vers 2613-2181 avant J.-C.), Yam était connue comme une ville ressource pour le bois, l'ivoire et l'or. L'emplacement précis de Yam est inconnu, mais on pense qu'elle se trouvait quelque part dans la région de Shendi Reach sur le Nil dans le Soudan actuel.

Yam a continué à être un centre commercial important pendant le Moyen Empire d'Egypte (2040-1782 avant J.-C.), mais elle disparaît ensuite des archives et est remplacée par un autre appelé Irem à l'époque du Nouvel Empire (vers 1570 - vers 1069 avant J.-C.). La période du Nouvel Empire était l'époque de l'empire égyptien où le commerce était le plus lucratif et contribuait à la richesse nécessaire pour construire des monuments comme le temple de Karnak, les Colosses de Memnon et le temple mortuaire d'Hatchepsout.

Hatshepsut a organisé l'expédition commerciale la plus connue à Punt (l'actuelle Somalie) qui a ramené des cargaisons d'objets de valeur, dont des arbres à encens, mais ce genre de profit commercial n'était pas nouveau. Le commerce initié pendant l'Ancien Empire d'Egypte a permis de financer les pyramides de Gizeh et d'innombrables autres monuments. La différence entre le commerce de l'Ancien et du Nouvel Empire est que le Nouvel Empire était beaucoup plus intéressé par les articles de luxe et, plus ils en apprenaient sur ces articles, plus ils en voulaient.

 

Commerce egypte

Biens marchands

Les types de biens échangés varient d'une région à l'autre. L'Égypte avait du grain en abondance, et sera finalement connue comme le "grenier de Rome" pendant la période romaine, mais manquait de bois, de métal et d'autres pierres précieuses nécessaires pour les amulettes, les bijoux et autres ornements. L'or était extrait par les esclaves, principalement en Nubie, et les rois voisins de l'Égypte envoyaient souvent des lettres demandant l'envoi de grandes quantités. Les voyages vers la Nubie n'étaient pas toujours faciles. Yam était située loin au sud, et une caravane devait endurer les menaces des bandits, des dirigeants régionaux et aussi la menace de la nature comme les inondations ou tempêtes de vent.

 

Les expéditions les mieux documentées à Yam proviennent du tombeau de Harkhuf, gouverneur d’Éléphantine, qui y fit quatre voyages sous le règne de Pepi II (2278-2184 avant JC). Au cours d’un voyage, rapporte-t-il, il est arrivé pour découvrir que le roi était parti à la guerre contre une autre région et a dû le ramener, lui offrant de nombreux cadeaux somptueux, afin de sécuriser les objets qu’il avait été envoyé chercher. Sur le plus célèbre voyage de Harkhuf, il est revenu avec un nain dansant, qui a tellement excité le jeune roi qu’il a envoyé mot à Harkhuf lui demandant de garder le nain en sécurité à tout prix et le dépêcher au palais. La lettre officielle se lit en partie comme suit :

Viens immédiatement à la cour vers le nord ; [...] tu amèneras avec toi ce nain, que tu fais vivre, prospérer et guérir du pays des esprits, pour les danses du dieu, afin de réjouir et d'égayer le cœur du roi de Haute et de Basse-Égypte, Néferkare, qui vit à jamais. Lorsqu'il descendra avec toi dans le vaisseau, désigne des gens compétents, qui seront à ses côtés de chaque côté du vaisseau ; fais attention à ce qu'il ne tombe pas à l'eau. Lorsqu'il dort la nuit, désigne des personnes expérimentées qui dormiront à ses côtés dans sa tente et qui l'inspecteront dix fois par nuit. Ma Majesté désire voir ce nain plus que les cadeaux du Sinaï et de Punt. Si tu arrives à la cour avec ce nain vivant et en bonne santé, ma majesté fera pour toi une chose plus grande que ce qui a été fait pour le trésorier du dieu Burded au temps d'Isesi, selon le désir de ma majesté de voir le nain. (Lewis, 36)

Le nain dansant de Pepi II n'est qu'un exemple des articles de luxe de l'Ancien Empire. Contrairement aux affirmations de certains chercheurs, le commerce en Égypte n'est pas passé de l'aspect pratique au luxe, mais est resté assez constant en ce qui concerne les marchandises importées et exportées. La seule raison pour laquelle le Nouvel Empire est toujours distingué pour son luxe est que l'Égypte était en contact direct avec plus de pays au cours de cette période qu’auparavant ; ce n'est pas parce que le Nouvel Empire a soudain pris conscience des produits de luxe. Il ne fait cependant aucun doute que le commerce égyptien dans le Nouvel Empire a été plus efficace et plus large que dans les époques antérieures et que les produits de luxe sont devenus plus disponibles et plus désirables. Bunson décrit le commerce égyptien pendant cette période, écrivant :

Des caravanes ont traversé les oasis du désert libyen et des trains ont été envoyés dans les régions du nord de la Méditerranée. On pense que l’Egypte a effectué des échanges à cette époque avec Chypre, Crète, Cilicie, Ionie, les îles de la mer Égée, et peut-être même avec la Grèce continentale. La Syrie est restée une destination populaire pour les flottes commerciales et les caravanes, où les produits syriens ont été joints à ceux provenant des régions du golfe Persique. Les Égyptiens recevaient du bois, des vins, des huiles, des résines, de l’argent, du cuivre et du bétail en échange d’or, de linges, de papier papyrus, de maroquinerie et de grains. (268)

Le papyrus expédié à Byblos dans le Levant était transformé en papier, qui était ensuite utilisé par les habitants de toute la Mésopotamie et des régions voisines. L'association de Byblos à la fabrication de livres constitue en fait la base du mot anglais "Bible". Le commerce égyptien dans le Levant était si largement établi que les archéologues ont ensuite cru qu'il y avait un certain nombre de colonies égyptiennes dans cette région, alors qu'en fait, leurs découvertes n'ont fait qu'établir la popularité des produits égyptiens parmi les habitants de la région.

 

Incitations commerciales et protection

 Il n'y avait pas d'incitations au commerce parrainées par le gouvernement en Égypte parce que le roi possédait toutes les terres et tout ce qu'elles produisaient ; du moins, en théorie. Le roi était ordonné et sanctifié par les dieux qui avaient tout créé, et servait de médiateur entre les dieux et le peuple ; il était donc reconnu comme l'intendant légitime de la terre. En réalité, cependant, à partir de l'Ancien Empire, les prêtres des différents cultes - en particulier le culte d'Amon - possédaient de vastes étendues de terre qui étaient exonérées d'impôts. Comme aucune loi n'interdisait aux prêtres de faire du commerce, et que tous les bénéfices allaient au temple plutôt qu'à la couronne, ces prêtres vivaient souvent aussi confortablement que la royauté.

Cependant, pour la plupart, tout ce qui était produit dans les fermes le long du Nil était considéré comme la propriété du roi et était envoyé à la capitale. Une partie de cette production était ensuite retournée au peuple par le biais de centres de distribution et une autre partie était utilisée pour le commerce. L'égyptologue Toby Wilkinson écrit :

Les produits agricoles perçus comme des recettes publiques étaient traités de deux façons. Une certaine proportion allait directement aux ateliers d'État pour la fabrication de produits secondaires - par exemple, le suif et le cuir des bovins, la viande de porc, le lin, le pain, la bière et la vannerie à partir de céréales. Certains de ces produits à valeur ajoutée ont ensuite été échangés avec profit, produisant ainsi des revenus supplémentaires pour l'État ; d'autres ont été redistribués sous forme de paiement aux employés de l'État, finançant ainsi la cour et ses projets. La partie restante des produits agricoles (principalement des céréales) était stockée dans des greniers du gouvernement, probablement situés dans d'importants centres régionaux à travers l'Égypte. Une partie des céréales stockées était utilisée à l'état brut pour financer les activités de la cour, mais une part importante était mise de côté comme stock d'urgence, à utiliser en cas de mauvaise récolte pour aider à prévenir une famine généralisée. (46)

Il était de la responsabilité du roi de prendre soin du peuple, de la terre et de maintenir le principe de ma'at (harmonie). Si la terre produisait en abondance et qu'il y avait assez de nourriture pour tous, ainsi que des surplus, le roi était considéré comme ayant réussi ; sinon, les prêtres intervenaient pour déterminer ce qui avait mal tourné et quelles mesures devaient être prises pour retrouver la bonne volonté des dieux.

Cependant, les Égyptiens n'ont pas uniquement compté sur la protection surnaturelle pour diriger leur pays ou se lancer dans le commerce extérieur. Des gardes armés étaient envoyés pour protéger les caravanes parrainées par le gouvernement et, pendant le Nouveau Royaume d'Égypte, une force de police surveillait les passages de frontière, percevait les péages, protégeait les collecteurs de péages et surveillait les marchands qui allaient et venaient des villes et des villages. Les escortes armées qui accompagnaient les caravanes étaient un puissant moyen de dissuasion contre le vol. Harkhuf raconte qu'au retour d'un de ses voyages à Yam, il a été arrêté par un chef de tribu qui, au début, semblait vouloir prendre ses biens mais qui, voyant la taille de son escorte armée, lui a offert de nombreux beaux cadeaux, dont des taureaux, et l'a guidé sur son chemin.

Le commerce en Egypte antique

Le vol de marchandises était une perte importante pour l'organisateur de l'expédition, l'"homme d'affaires" en quelque sorte, et non pour le commerçant qui faisait réellement du commerce. Si un marchand était volé, il faisait appel à la justice auprès des autorités de la région qu'il traversait, mais il n'obtenait pas toujours ce qu'il estimait lui être dû. Un voleur devait être identifié comme un citoyen de cette région pour que le souverain soit tenu responsable, et même dans ce cas, si le voleur réussissait à s'enfuir, le roi n'était pas obligé d'indemniser le marchand. Ce genre de situation est décrit en détail dans l'ouvrage littéraire The Report of Wenamun (c. 1090-1075 avant J.-C.), qui relate les aventures de Wenamun à la tête d'une expédition commerciale pour acheter du bois pour le navire d'Amun. Wenamun est dévalisé par un des siens dans le port et, lorsqu'il signale le vol au dirigeant, on lui dit qu'il n'y a rien à faire parce que le voleur n'est pas un citoyen. Le prince conseille à Wenamun de rester quelques jours pendant qu'ils cherchent le voleur mais ne peut pas faire plus.

Dans le cas de Wenamun, il tire le meilleur parti de la situation en volant simplement quelqu'un d'autre, mais généralement, un commerçant retourne à l'agence qui sponsorise l'expédition et explique ce qui s'est passé. Si l'histoire était acceptée, le marchand volé était tenu pour irréprochable ; si le récit semblait faux, des accusations étaient portées. Dans tous les cas, c'est la personne ou l'agence dont les marchandises étaient impliquées dans le commerce qui subissait la perte, et non la personne qui les transportait pour la transaction. On ne voudrait pas, bien sûr, acquérir la réputation de perdre des marchandises, et donc pour les marchands qui ne sont pas employés dans le commerce parrainé par le gouvernement, qui comprend un détail de soldats, l'embauche de gardes armés est un autre coût à considérer dans la poursuite du commerce.

Cependant, quels que soient les dangers et les dépenses, il n'y a jamais eu une époque où le commerce était à la traîne en Égypte, même pas pendant les périodes où il n'y avait pas de gouvernement central fort. Dans les périodes dites intermédiaires, les gouverneurs des districts jouaient le rôle d'agence gouvernementale et entretenaient les relations et les routes nécessaires qui permettaient le commerce. Le rapport de Wenamun, bien que fiction, représente toujours de manière réaliste la façon dont les partenariats commerciaux fonctionnaient dans le monde antique.

Peu après l'époque où Wenamun a été écrit, la ville grecque de Naucratis a été établie en Egypte, qui serait le centre commercial le plus important du pays, et parmi les plus vitaux de la région méditerranéenne jusqu'à ce qu'elle soit éclipsée par Alexandrie. La Grèce, l'Égypte et d'autres nations allaient échanger des biens ainsi que des croyances culturelles à travers des villes comme Naucratis et les routes terrestres et maritimes, et de cette façon, le commerce s'est élargi et a élevé toutes les nations qui ont participé de manières bien plus importantes que le simple échange économique. 


Laissez un commentaire

Veuillez noter que les commentaires doivent être approuvés avant d'être affichés

Newsletter

Inscrivez vous pour recevoir nos articles directement dans votre boîte mail.

Bienvenue... C'est votre jour de chance !

Vous êtes sur le point de gagner de superbes récompenses, êtes-vous prêt ?

* Vous ne pouvez tourner la roue qu'une seule fois.
* Si vous gagnez, votre coupon ne sera valable que 20 minutes.
* Coupon à usage unique.

70% des récompenses ont déjà été réclamées... dépêche-toi !

Félicitation ! Vous avez Gagné !

Votre code de réduction est réservé pour :
VOTRECODE
m
s
Non merci, je n'aime pas les cadeaux !