Howard Carter l'archéologue

Howard Carter

Le grand découvreur des trésors du roi Toutankhamon, Howard Carter, est né le 9 mai 1874 de Samuel John et Martha Joyce (Sands) Carter à Kensington, en Angleterre. Enfant malade, scolarisé à domicile, Carter apprend à dessiner et à peindre auprès de son père, un artiste victorien accompli. Ces compétences ont aidé Howard Carter dans sa carrière d'archéologue, travaillant à une époque où la photographie couleur n'existait pas.

Howard Carter

Howard Carter
par la National Photo Company Collection (Bibliothèque du Congrès) (domaine public)


Sa passion pour l'égyptologie s'est éveillée dans sa jeunesse après avoir été témoin d'une grande collection d'antiquités égyptiennes abritée dans le manoir de Lord Amherst, qui l'a fait connaître à Percy Edward Newberry, membre de l'Egypt Exploration Fund basé à Londres. Newberry était alors à la recherche d'un artiste pour copier l'art des tombes égyptiennes pour le compte du Fonds.
Howard Carter s'est rendu pour la première fois en Égypte en octobre 1891, arrivant à Alexandrie à l'âge de 17 ans et commençant à travailler dans les tombes de l'Empire du Milieu à Beni Hasan. Trois mois plus tard, le jeune artiste apprend les disciplines de l'archéologie de terrain et des fouilles auprès du grand Flinders Petrie. Sous Petrie, Howard Carter est passé du statut d'artiste à celui d'égyptologue.

Néanmoins, la carrière d'Howard Carter prend un essor fulgurant, devenant dessinateur principal et superviseur sur le site du temple mortuaire d'Hatchepsout à Deir-el-Bahari à Louxor et nommé à l'âge de 25 ans inspecteur général des monuments de Haute-Égypte par le directeur du service des antiquités égyptiennes, Gaston Maspero.

Djeser-Djeseru, Temple of Hatshepsut



C'est à peu près l'époque où les choses ont pris une mauvaise tournure pour l'égyptologue Howard Carter. Sa personnalité "obstinée" et sa vision individuelle de sa propre carrière et de ses méthodes le mettent en porte-à-faux avec ses collègues archéologues et les fonctionnaires. En 1905 de notre ère, après une âpre dispute avec quelques riches touristes français qui se plaignaient auprès des autorités supérieures, Carter a reçu l'ordre de s'excuser et a refusé. Son refus lui a valu d'être affecté à des tâches moins importantes, ce qui a entraîné sa démission. L'égyptologue prometteur a dû recourir à ses talents artistiques pour subvenir à ses besoins, de façon plutôt maigre.

Maspero n'oublia pas Howard Carter, cependant, et le présenta à George Edward Stanhope Molyneux Herbert, le 5e comte de Carnarvon, vers 1908 de notre ère. Son médecin prescrit à Lord Carnarvon des visites annuelles d'hiver en Égypte pour soigner une maladie pulmonaire.

C'est la relation extraordinaire entre ces deux hommes, la détermination inébranlable de l'égyptologue et la confiance accordée par son commanditaire qui ont permis la découverte archéologique la plus célèbre de tous les temps.

Howard Carter entreprit la supervision des fouilles parrainées par Carnarvon et, en 1914, il avait obtenu des antiquités pour la collection personnelle de son mécène. Mais son vrai rêve était de trouver la tombe d'un jeune pharaon de la 18e dynastie, une période glorieuse de l'histoire égyptienne.

Avant que le nom de Toutankhamon, ou roi Tout, ne devienne un mot courant, ce pharaon était connu grâce à une petite coupe en faïence portant le nom du roi, découverte par l'égyptologue américain Théodore Davis en 1905 de notre ère. Davis pensait avoir trouvé le tombeau pillé de Toutankhamon après avoir découvert une seule chambre vide (KV58) contenant juste une petite cache de feuilles d'or avec les noms de Toutankhamon et de son successeur Ay.

Carter et Carnarvon soupçonnaient tous deux que Davies avait tort de supposer que KV58 était en fait le tombeau qu'ils recherchaient, puisque la momie de Toutankhamon n'a été trouvée ni dans la cache de momies royales découverte en 1881 à Deir el Bahari, ni dans KV35 (Amenhotep II) en 1898. La disparition du corps de Toutankhamon ne pouvait que signifier que sa tombe n'avait pas été dérangée lorsque les anciens prêtres avaient rassemblé les momies royales pour les protéger. En outre, il est également possible que l'emplacement de la tombe ait été oublié et, par conséquent, qu'elle n'ait pas été volée dans l'Antiquité.

Les saisons se succédèrent jusqu'à ce que, ne pouvant plus supporter une nouvelle recherche, Lord Carnarvon abandonne tout espoir et retourne en Grande-Bretagne. Carter, cependant, n'abandonna pas et persuada son mécène de lui accorder une dernière chance.

Trois jours seulement après le début de la saison des fouilles, le 1er novembre 1922, Howard Carter a marché sur une plate-forme qu'il a trouvée après avoir nettoyé d'anciens débris de construction de tombes. C'était la première marche d'un escalier creux qui, après une lente et prudente excavation, a permis à l'équipe d'observer pour la première fois les sceaux royaux intacts du roi Toutankhamon. Le télégramme que Carter envoya à son mécène se lit comme suit "Vous avez enfin fait une merveilleuse découverte dans la vallée ; une magnifique tombe avec des sceaux intacts ; vous avez retrouvé la même chose pour votre arrivée ; félicitations."

Death Mask of Tutankhamun

Masque mortuaire de Toutankhamon
par Richard IJzermans (CC BY-NC-SA)

Howard Carter a dû endurer 15 jours d'angoisse atroce en attendant l'arrivée de Lord Carnarvon pour être présent avec lui lors de cet événement capital dans leur vie. Les travaux de déblaiement reprennent et, dans l'après-midi du 26 novembre, Howard Carter fait un petit trou dans l'embrasure de la porte scellée, insère une bougie et regarde dans la tombe sombre. L'attente en valait la peine, car ce qui se trouvait derrière les scellés du tombeau royal était vraiment "merveilleux".


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